GAVIAL

El gavial o gavial del Ganges, de nombre científico Gavialis gangeticus, es una especie de cocodrilo muy peculiar, con unas características diferentes a los clásicos cocodrilos, por ello, los científicos lo clasifican en una familia a parte, la Gavialidae.

Durante mucho tiempo se consideró que esta especie era la única perteneciente a la familia Gavialidae, pero estudios sobre recientes clasifican también dentro de esta familia al gavial malayo, antes llamado falso gavial malayo (Tomistoma schlegelii).

Taxonomía y clasificación

Reino:Animalia
Filo:Chordata
Subfilo:Vertebrata
Clase:Sauropsida
Subclase:Diapsida
Orden:Crocodilia
Familia:Gavialidae
Género:Gavialis
Especie:G. gangeticus

Características físicas del Gavialis gangeticus

El gavial es una de las especies de cocodrilos más grandes del mundo, ya que los machos alcanzan entre 5 y 6 metros de longitud y pueden llegar a pesar 1000 kilos. Las hembras suelen alcanzar una longitud de 3,5 a 4,5 metros.

Tiene un característico hocico alargado y estrecho. Las mandíbulas alargadas del gavial tienen muchos dientes afilados y entrelazados.

gavial abriendo la boca

Los machos se diferencian de las hembras (dimorfismo sexual) en tamaño y apariencia. Los machos adultos desarrollan una protuberancia en la punta del hocico, llamada «ghara» por la olla india a la que se parece.

Esta protuberancia tiene varias funciones. Cubre parcialmente las fosas nasales de los cocodrilos y actúa como un resonador vocal, creando un fuerte sonido de zumbido cuando el gavial vocaliza. También es una señal visual para las hembras, ayudando a los machos a atraer a su pareja.

Debido a la debilidad de los músculos de sus patas, los gaviales están mal equipados para la locomoción en tierra. La mayor parte de sus movimientos tienen lugar en el agua. Cuando se mueven por la tierra, los gaviales empujan sus cuerpos hacia adelante a través del suelo, un movimiento conocido como deslizamiento del vientre.

La esperanza de vida de esta especie es de 40 a 60 años.

mirada del gavial del ganges

¿Dónde vive el gavial?

El área de distribución de este reptil, que antes se encontraba desde Pakistán hasta Myanmar, se ha reducido a dos países: India, a lo largo de los ríos Chambal, Girwa y Son; y Nepal, a lo largo del río Narayani.

Los gaviales son muy acuáticos y viven en sistemas fluviales de agua dulce y clara, y se reúnen en los recodos de los ríos donde el agua es más profunda y alberga grandes cantidades de peces. No se adaptan bien a la tierra, por lo que generalmente sólo salen del agua para tomar el sol o anidar.

¿Qué come el gavial del Ganges?

El gavial del Ganges se alimenta principalmente de peces, pero los individuos más grandes pueden tomar otras presas vertebradas. Los ejemplares jóvenes también cazan insectos, ranas y crustáceos.

El singular hocico del cocodrilo, junto con sus afilados dientes entrelazados, le ayudan a capturar presas, golpeando rápidamente a los peces en el agua.

Crocodile-Gavial-Alligator
De izquierda a derecha las tres familias de cocodrilos. Crocodylidae – Gavialidae – Alligatoridae

¿Cómo nace y se reproduce el cocodrilo gavial?

De la misma manera que otros cocodrilos, los gaviales son polígamos, con un macho que defiende un territorio en el que viven él y varias hembras. Los comportamientos territoriales y de cortejo incluyen golpes de cabeza en el agua y vocalizaciones de zumbido. Las hembras alcanzan la madurez sexual cuando miden aproximadamente 3 metros, y los machos a unos 4 metros. El apareamiento suele producirse en diciembre y enero.

Las hembras excavan un nido durante la estación seca, entre marzo y abril, y depositan una media de 40 huevos, que eclosionan entre 60 y 80 días después. Como en todos los cocodrilos, el sexo de las crías se determina durante la incubación. Las hembras, que son protectoras de su nido y de las crías, son las únicas que se encargan de los cuidados parentales.

Gavialis-gangeticus

Amenazas y conservación de este cocodrilo acuático

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza clasifica la especie como en peligro crítico de extinción. Desde la década de 1940, el número de gaviales ha disminuido hasta un 98% debido a la caza para la medicina tradicional y a los cambios drásticos en su hábitat de agua dulce. Las mayores amenazas a las que se enfrenta están relacionadas con las actividades humanas.

Las poblaciones locales han manipulado el caudal de los ríos, lo que ha provocado que ciertas zonas se sequen y dificulten la supervivencia de los gaviales, que dependen del agua, ya que no se desplazan bien por tierra y esto impide que se trasladen con facilidad a otros lugares que tengan sus requerimientos de agua dulce.

Los gaviales jóvenes también son susceptibles de quedar atrapados en las redes de pesca, lo que puede provocarles lesiones o ahogarles. El aumento de la presión agrícola y del pastoreo también está afectando negativamente al hábitat de anidación y de asoleo de los gaviales.

La preocupación por la situación del gavial ha dado lugar a una serie de esfuerzos de conservación en las últimas décadas. El gobierno indio concedió a la especie plena protección en la década de 1970 con el objetivo de reducir la caza furtiva.

A pesar de que el animal está protegido y vive en zonas protegidas no se han eliminado por completo muchas de las amenazas para la especie. Se han establecido programas de cría para la conservación, pero las reintroducciones de ejemplares criados en cautividad han resultado ineficaces.

cabeza de cocodrilo gavial

Carácter y comportamiento

Como ya hemos mencionado suelen vivir en grupos de un macho y varias hembras en un mismo territorio. A diferencia de la mayoría de cocodrilos, los gaviales no acechan y arremeten contra sus presas. Su estrategia de caza es distinta.

Sus hocicos contienen células sensoriales que pueden detectar las vibraciones en el agua. Moviendo la cabeza de un lado a otro, los animales se acercan a los peces y los agarran con sus mandíbulas, que están recubiertas de más de cien dientes. Aunque los adultos se alimentan de peces, sus crías también comen insectos, crustáceos y ranas.

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