COCODRILO DE MORELET

El cocodrilo de Morelet debe su nombre al naturalista francés que lo descubrió, ya que anteriormente se le confundía con el cocodrilo cubano y el cocodrilo americano, al poseer características similares, comunes a estas especies de reptiles. Su nombre científico es Crocodylus moreletii y pertenece a la familia Crocodylidae.

Es también comúnmente conocido como cocodrilo mexicano y cocodrilo centroamericano, aunque coloquialmente también tiene otros muchos nombres diferentes como cocodrilo de pantano, lagarto pantanero, lagarto negro, lagarto panza, cocodrilo de Belice, cocodrilo de Guatemala y cocodrilo de vientre blando.

Taxonomía y clasificación

Reino:Animalia
Filo:Chordata
Clase:Sauropsida
Orden:Crocodilia
Familia:Crocodylidae
Subfamilia:Crocodylinae
Género:Crocodylus
Especie:C. moreletii

Características físicas del Crocodylus moreletii

El cocodrilo mexicano es una especie de cocodrilo de tamaño medio cuyos ejemplares machos pueden alcanzar una longitud de 4,3 metros, mientras que las hembras son significativamente más pequeñas.

Con el cuerpo y la cola decorados con bandas y manchas oscuras, este cocodrilo de color marrón grisáceo tiene un aspecto similar al del cocodrilo americano y a veces se confunde a las dos especies. Sin embargo, el cocodrilo de Morelet suele ser un poco más oscuro. Los juveniles son de color amarillo brillante con algunas bandas negras.

La esperanza de vida de esta especie es de 55 a 65 años, aunque en cautividad puede alcanzar los 80 años.

cocodrilo mexicano o morelet

¿Dónde vive el cocodrilo mexicano?

El cocodrilo de Morelet es nativo de México, Guatemala y Belice. Su área de distribución se solapa con la del cocodrilo americano pero la relación entre ambos sigue siendo muy desconocida.

El cocodrilo centroamericano se encuentra principalmente en entornos de agua dulce, como pantanos, marismas, lagos y ríos en regiones boscosas. Prefiere las zonas interiores aisladas y solitarias. A pesar de ser principalmente una especie de agua dulce a la que le gustan los hábitats densamente boscosos con mucha cobertura, existe también en aguas costeras salobres y en las sabanas cubiertas de hierba de la Península de Yucatán.

Durante la temporada de lluvias se distribuye mucho más ampliamente que durante la temporada seca, ya que la inundación hace que sea más fácil para el cocodrilo buscar nuevos ambientes. Durante la estación seca, se sabe que los especímenes adultos excavan madrigueras para refugiarse.

manbíbula de cocodrilo

¿Qué come el cocodrilo centroamericano?

Los cocodrilos jóvenes se alimentan principalmente de pequeños peces e invertebrados, por ejemplo, insectos que pueden encontrarse en el agua o cerca de ella. A medida que el cocodrilo crece, amplía gradualmente su dieta para incluir animales como mamíferos, peces más grandes, aves, reptiles y caracoles acuáticos. Se sabe que los cocodrilos más grandes se alimentan de cocodrilos jóvenes.

Es un hábil cazador pero es un animal oportunista que no dejará pasar por alto una ocasión para alimentarse. Así, cerca de entornos urbanos pueden hurgar en la basura o comer animales domésticos como perros y gatos.

cocodrilo comiendo

¿Cómo nace y se reproduce el cocodrilo de Belice?

El cocodrilo de Morelet se reproduce normalmente entre abril y junio. La hembra suele construir un nido en un montículo protector cerca del agua de aproximadamente 1 metro de alto y 3 metros de ancho pero se han observado algunas hembras creando nidos en la vegetación flotante.

Dentro del nido, ponen entre 20 y 45 huevos antes de que comience la temporada de lluvias. Se han encontrado nidos que contienen huevos de más de una hembra. Los huevos eclosionan al cabo de unos 80 días y la hembra ayuda a las crías sacándolas del nido cuando las oye «piar». También los lleva al agua en su boca.

Tanto los machos como las hembras de esta especie protegen los huevos y las crías de los depredadores y de los cocodrilos agresivos.

Los juveniles buscan entornos densamente cubiertos donde puedan permanecer ocultos de los depredadores hasta que hayan crecido lo suficiente como para evitar los ataques.

Muchos animales se aprovechan de las crías incluyendo tortugas, serpientes y aves. Los mapaches son aficionados a desenterrar los nidos y devorar los huevos.

cocodrilo mexicano sobre la hierba con la boca abierta

Amenazas y conservación del cocodrilo de Guatemala

El cocodrilo de américa central o morelet no es una especie catalogada como en peligro de extinción. La población en estado salvaje estimada es de 10.000-20.000 individuos.

El Crocodylus moreletii fue muy cazado por su piel a mediados del siglo XX y su piel sigue siendo muy codiciada debido a su falta de osteodermos ventrales. La caza ilegal sigue siendo un problema, combinado con la destrucción del hábitat.

Se ha creado una explotación comercial y tanto Belice como Guatemala, han mostrado interés en programas de gestión sostenible. En México, zonas protegidas como la Reserva de la Biosfera de Sian Ka´an albergan prósperas poblaciones de Crocodylus moreletii.

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